Las tecnologías avanzadas desarrolladas con fines militares podrían acabar integrándose en productos civiles.

Desde los aviones no tripulados utilizados en los combates aéreos hasta los gigantescos buques submarinos que transportan tropas, el Pentágono está trabajando para aumentar el uso de la automatización en el ejército estadounidense.

El Departamento de Defensa está revisando sus esfuerzos de automatización comercial en el aire, en tierra y bajo el agua para contrarrestar los avances tecnológicos del adversario estadounidense, según funcionarios actuales y anteriores de la seguridad nacional y de la industria. Estos avances, evidentes en las cabinas informatizadas, los helicópteros totalmente autónomos y los vehículos automáticos de reabastecimiento en vuelo, se manifestarán probablemente en las futuras aeronaves civiles, los sistemas avanzados de control del tráfico aéreo y una serie de aplicaciones de los vehículos aéreos no tripulados.

A los escépticos les preocupa que los sistemas automatizados reflejen a veces el deseo de los desarrolladores de software de incorporar nuevas funciones sin probarlas completamente. Citan ejemplos de accidentes de gran repercusión que van desde sistemas de comunicación por radio con fallos hasta problemas de software que privaron a los pilotos de suficiente oxígeno a los mandos de aviones de combate.

A diferencia de la automatización comercial, “no hay reguladores ni personas ajenas que examinen los esfuerzos del Pentágono”, dice Najmedin Meshkati, un experto en factores humanos que enseña en la Universidad del Sur de California. “Realmente hay que hacer los deberes antes de integrar las nuevas aplicaciones emergentes con la tecnología más antigua”.

Pero ya se están implementando a un ritmo acelerado programas para aumentar y eventualmente sustituir a los operadores humanos en todas las ramas de las fuerzas armadas estadounidenses.

Ninguno de estos sistemas avanzados debería integrarse inmediatamente en las fuerzas de combate, y algunos se enfrentan a obstáculos presupuestarios y técnicos. Sin embargo, el proyecto de ley de defensa de 740.000 millones de dólares aprobado por el Congreso en enero está lleno de mandatos, exenciones y otras disposiciones para ampliar la automatización y promover las operaciones autónomas en las fuerzas armadas.

Entre las iniciativas del Pentágono se encuentra la combinación de un avión de combate tradicional con una versión autónoma -a veces llamada “wingman leal”- para demostrar las ventajas de tales combinaciones en batallas simuladas. La Fuerza Aérea también planea que los aviones de reabastecimiento de Boeing Co. bombeen eventualmente combustible a los aviones a kilómetros de altura sin que los miembros de la tripulación controlen el proceso o se aseguren de que el enlace de reabastecimiento funciona correctamente.

Los Marines están trabajando con Kaman Corp. para encontrar la forma de utilizar helicópteros autónomos para entregar suministros en puestos de avanzada remotos, una idea que se remonta al momento álgido de los combates en Afganistán. La unidad Sikorsky de Lockheed Martin Corp. está trabajando con la principal rama de investigación del Departamento de Defensa para introducir los controles avanzados esenciales para construir flotas de helicópteros autónomos para una serie de misiones.

El Ejército está trabajando en una versión del vehículo de combate Bradley, un caballo de batalla de transporte de tropas terrestres de la década de 1980 que podría operar sin personal humano en su interior.

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